Acumulación anormal de líquido en el cerebro

El cerebro y la médula espinal se bañan en un fluido líquido, llamado líquido cefalorraquídeo, o LCR, que transporta nutrientes a las células cerebrales, transporta los residuos lejos de las células y sirve como cojín para protegerse contra los choques traumáticos. Su cerebro tiene cuatro cavidades interconectadas, o ventrículos, donde se acumula LCR. En algunos casos, sin embargo, se puede acumular demasiada LCR en el cerebro – debido a un bloqueo entre los ventrículos, o la sobreproducción o la insuficiencia de CSF. Esta condición se conoce como hidrocefalia. La hidrocefalia es una afección peligrosa que debe ser tratada con prontitud.

Síntomas

La acumulación de demasiado líquido en su cerebro ejerce presión sobre los tejidos cerebrales. Esto puede dañar sus células cerebrales, provocando una amplia variedad de síntomas. En los adultos y en la mayoría de los niños, los síntomas de hidrocefalia pueden incluir dolor de cabeza, náuseas, visión borrosa, pérdida de equilibrio, falta de coordinación, incontinencia urinaria, problemas para caminar, cambios de personalidad y pérdida de memoria. Este mismo conjunto de síntomas, sin embargo, puede ocurrir con muchos otros trastornos neurológicos. Los Institutos Nacionales de Salud dicen que “debido a que algunos de estos síntomas también se pueden experimentar en otros trastornos como la enfermedad de Alzheimer, la enfermedad de Parkinson y la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob, hidrocefalia es a menudo incorrectamente diagnosticado y nunca debidamente tratada”. Los doctores a veces ven una pista única, ya que pueden experimentar “puesta de sol”, una condición en la cual sus ojos se mueven hacia abajo contra su voluntad. En los niños, la hidrocefalia puede verse muy diferente. Debido a que las placas del cráneo de un bebé aún no están completamente fusionadas, el cráneo se puede expandir a medida que el líquido se acumula – así que el signo más evidente de hidrocefalia en un bebé es un crecimiento repentino en el tamaño de la cabeza, aunque los bebés pueden experimentar todos los Síntomas adultos también experimentan.

Causas

Los médicos no están seguros de qué causa la hidrocefalia en muchos pacientes. En muchos casos, puede ser una anomalía genética presente desde el nacimiento. Algunos trastornos del desarrollo, como la espina bífida, pueden conducir a hidrocefalia. Lesiones traumáticas en la cabeza, tumores o meningitis también pueden causar acumulación de líquido en su cerebro. Algunas hemorragias cerebrales pueden comprimir partes del cerebro, bloqueando los estrechos canales entre los ventrículos e impidiendo el flujo adecuado de LCR. Pero, explica la Clínica Mayo, “en muchos casos la causa es desconocida”.

Diagnóstico

Los médicos se basan en las exploraciones cerebrales para diagnosticar la hidrocefalia. Pueden ordenar una tomografía computarizada, o CT, escáner, una imagen de resonancia magnética, MRI o un ultrasonido para ver el tamaño relativo de los ventrículos. En algunos casos, pueden realizar una punción espinal, o utilizar una técnica conocida como monitorización de la presión intracraneal para medir el volumen y el flujo de LCR. No hay una sola herramienta que se utiliza siempre para diagnosticar la hidrocefalia. El NIH explica: “Un médico selecciona la herramienta de diagnóstico apropiada basada en la edad de un individuo, la presentación clínica y la presencia de anomalías conocidas o sospechadas del cerebro o de la médula espinal”.

Tratamiento

En la mayoría de los casos, los médicos realizan una cirugía para tratar la hidrocefalia. La solución más común es insertar quirúrgicamente una derivación – una pieza larga y delgada de tubo flexible que drena el LCR de uno de los ventrículos hacia una cavidad en el abdomen donde es seguramente reabsorbida por el cuerpo. Esto casi nunca es una operación de una sola vez. La Asociación de Hidrocefalia explica: “A menudo, las operaciones neuroquirúrgicas repetidas son necesarias para tratar la hidrocefalia”. Los shunts pueden bloquearse o desplazarse. Son propensos a la infección. Y los niños regularmente superan su shunt, y deben tener un tubo más largo insertado. La Asociación señala que “el 50 por ciento de los individuos con derivación requieren una operación de revisión dentro de dos años”, lo que hace que sea vital que permanezca en contacto cercano con su médico e informe cualquier recurrencia de los síntomas. El NIH explica: “Un número limitado de individuos puede ser tratado con un procedimiento alternativo llamado tercera ventriculostomía”. En esta operación, los médicos utilizan una pequeña cámara en el extremo de un cable de fibra óptica y herramientas microquirúrgicas para cortar un estrecho canal de un ventrículo, eludiendo una obstrucción y restaurar el flujo normal de LCR. Esto no siempre es una solución permanente, ya sea, ya que el canal puede cerrar con el tiempo.

Pronóstico

Al igual que las causas y síntomas de la hidrocefalia, el resultado para los pacientes puede variar ampliamente. La Asociación de Hidrocefalia dice que “los resultados de salud a largo plazo de los individuos con hidrocefalia siguen siendo impredecibles.” La hidrocefalia no tratada puede ser fatal, pero las NIH señalan que “algunas personas se recuperan casi completamente después del tratamiento y tienen una buena calidad de vida”. Consciente de que los niños tratados por hidrocefalia a menudo necesitan terapia de rehabilitación y alojamiento educativo, pero con el tratamiento, el NIH dice, puede “seguir adelante con una vida normal con pocas limitaciones.